SpaceX هل المصرفية على الإنترنت عبر الأقمار الصناعية. ربما لا ينبغي


الوصول إلى الإنترنت هو في كل مكان في الولايات المتحدة وأوروبا الغربية ، فقد ولدت صناعة كوخ بأكملها لمساعدة الناس على الانفصال. لكن بالنسبة لنصف سكان العالم ، فإن مستوى الاتصال هذا لا يمكن فهمه. ما يقرب من 4 مليارات شخص لم يصلوا إلى الإنترنت مرة واحدة خلال الأشهر الثلاثة الماضية – الحد الأدنى الهزلي للأمم المتحدة لحساب شخص ما كمستخدم للإنترنت – مما يعني أنهم يفتقدون إلى العديد من المزايا الاجتماعية والاقتصادية والتعليمية التي تأتي مع اتصال بالإنترنت .

سرعان ما أدرك رواد الأعمال في سيليكون فالي أن ربط العالم يمثل فرصة تجارية ضخمة ، واحدة يمكن أن تكون ملفوفة بلغة إنسانية جيدة للشعور بالتمهيد. النتيجة الساحقة؟ بالونات الإنترنت وطائرات بدون طيار الإنترنت. كانت هناك فكرة أخرى ، رغم ذلك ، كانت جريئة وربما أكثر واقعية: أقمار الإنترنت. الآلاف على الآلاف من الأقمار الصناعية على الإنترنت.

مساء الأربعاء ، من المتوقع أن يطلق سبيس إكس 60 قمرا صناعيا للإنترنت في مدار أرضي منخفض. سيكونون أول أعضاء القمر الصناعي الضخم ، Starlink. ستتم ترقية الأقمار الصناعية "المسطحة" التي يبلغ وزنها 500 رطل إلى نحو 275 ميلًا فوق الأرض بصاروخ Falcon 9 ، وفي هذه المرحلة سوف يستخدمون الدفاعات الأيونية الخاصة بهم للوصول إلى ارتفاع مداري نهائي يبلغ حوالي 340 ميلًا فوق الأرض.

لا تزال هذه الأقمار الصناعية تعتبر "تصميم الإنتاج" بواسطة SpaceX. لن تتضمن العديد من الميزات المخطط لها ، بما في ذلك روابط الليزر التي تسمح للأقمار الصناعية بالتواصل مع بعضها البعض أثناء المدار. لكنها تمثل أول خطوة كبيرة نحو خطة الشركة بعيدة المدى. بحلول عام 2027 ، تخطط شركة SpaceX لإمتلاك ما يصل إلى 12000 ساتل من ستارلينك في مدار يشع عبر الإنترنت فائق السرعة لعشرات الملايين من العملاء حول الكوكب.

ومع ذلك ، يتم تعريف تاريخ الإنترنت عبر الأقمار الصناعية بالفشل ، بما في ذلك واحدة من أكبر حالات إفلاس الشركات في التاريخ. كانت هذه حقيقة اعترف بها إيلون موسك بصراحة للصحفيين قبل إطلاق ستارلينك. وقال مسك: "لم ينجح أحد على الإطلاق في تشكيل كوكبة قادرة على التواصل مع المدارات الأرضية المنخفضة مباشرة." "أعتقد أننا سننجح ، لكن الأمر بعيد عن أي شيء أكيد".

يمكن أن يأتي الفشل في أشكال كثيرة. سيواجه SpaceX منافسة شديدة من مشغلي الأقمار الصناعية الآخرين وموفري النطاق العريض الأرضي ، وعقبات تنظيمية ضخمة ، وقد يجد الجميع في النهاية أن الطلب على الإنترنت عبر الأقمار الصناعية ليس هو ما اعتقدت أنه سيكون كذلك. باختصار ، يعد دخول سوق النطاق العريض عبر الأقمار الصناعية مخاطرة كبيرة. ومع ذلك ، قد لا يكون لدى SpaceX خيار آخر. أوضحت Musk أن المهمة النهائية لـ SpaceX هي إرسال البشر إلى المريخ ، ولكن السعر سيكون فلكيًا. وضعت دراسة أجرتها وكالة ناسا عام 2014 تكلفة المهمة البشرية إلى المريخ في الملعب البالغ 220 مليار دولار. من غير المرجح أن تحصل إيرادات شركة SpaceX من عقود الإطلاق وحدها ، والتي قال Musk أنها تنفق حوالي 3 مليارات دولار سنويًا ، على أي شخص إلى Red Planet.

كما هو مفصل في توقعات الإيرادات لعام 2016 التي حصلت عليها وول ستريت جورنال، قدرت SpaceX أنه بحلول عام 2025 ، ستنخفض خدمات الإطلاق التي أطلقتها بنحو 5 مليارات دولار من العائدات ، والتي تقلصت بسبب 30 مليار دولار المتوقعة لخدمات Starlink للإنترنت. لم تصدر الشركة أي تفاصيل حول هيكل سعر خدمة الإنترنت أو تكلفة المحطات الأرضية للمستخدمين. لكن مصير الجهود السابقة لإطلاق مجموعات من الأقمار الصناعية على الإنترنت ، بالإضافة إلى التطورات المستقبلية المحتملة ، يشير إلى أن SpaceX قد يحتاج إلى تعديل توقعاته الوردية.

تاريخياً ، سيطرت الإنترنت عبر الأقمار الصناعية ذات النطاق العريض في الولايات المتحدة على شركتين ، هما هيوز نتوورك سيستمز و ViaSat. توجد أقمارها الصناعية في مدار متزامن مع الأرض ، مما يعني أن الأقمار الصناعية لا تغير أبدًا موقعها بالنسبة لسطح الأرض. على الرغم من أن هيوز تقدر أن هناك ما يقرب من 15 إلى 18 مليون أسرة غير مزودة بخدمات أو تفتقر إلى الخدمات في الولايات المتحدة ، فإن Hughes و ViaSat لا يملكان سوى حوالي 2.5 مليون عميل عبر الإنترنت عبر الأقمار الصناعية.

يقول بول جاسك ، نائب الرئيس التنفيذي لشركة هيوز ، إن السبب وراء عدم حصول هيوز على قاعدة عملاء أكبر يتعلق بالقدرة والاقتصاد. لدى هيوز فقط قمرين صناعيين عريضي النطاق يقدمان الخدمة في الولايات المتحدة ، ولجذب المزيد من العملاء ، يخططون لإضافة قمر صناعي آخر إلى أسطولها في عام 2021. لكن المشكلة الأكبر هي التكلفة الباهظة للخدمة.

في الأقمار الصناعية في الولايات المتحدة ، يناشد الإنترنت في المقام الأول الأسر الريفية التي لا تخدمها توصيلات الألياف أو الكابلات. تخضع خدمة الإنترنت من الأقمار الصناعية المتزامنة مع الأرض إلى زمن انتقال عالٍ ، لأن الإشارة يجب أن تنتقل عبر آلاف الأميال من المساحة الفارغة والعودة مرة أخرى ، مما قد يؤدي إلى تأخير يصل إلى نصف ثانية.

تبنت شركة Starlink ومنافسوها ، مثل OneWeb و Telesat و Amazon’s Project Kuiper ، طريقة جديدة لاستخدام الإنترنت عبر الأقمار الصناعية. بدلاً من وضع اثنين من الأقمار الصناعية الكبيرة في مدار متزامن مع الأرض ، تريد هذه الشركات وضع الآلاف من الأقمار الصناعية عريضة النطاق في مدار أرضي منخفض. تقع هذه الأقمار الصناعية على بعد بضع مئات من الأميال فقط من الأرض ، بحيث يمكنها تقليل التأخير إلى حوالي 20 مللي ثانية ، وهو ما يصعب ملاحظته من منظور المستخدم.

يقول روجر روش ، رئيس شركة TelAstra ، وهي شركة استشارية تقدم المشورة للمستثمرين في صناعة الأقمار الصناعية ، إن أحد أكبر التحديات التي تواجهها شركة SpaceX هو أن تعمل كمشغل لشبكة الإنترنت عبر الأقمار الصناعية ، وهي أن تميز نفسها عن الأبراج الأخرى ذات النطاق العريض التي ستعمل في مدار أرضي منخفض. بالإضافة إلى Starlink ، أعلن كل من OneWeb و Telesat عن عزمهما على إنشاء مجموعات كوكبية LEO عريضة النطاق تضم 650 و 292 ساتلًا على التوالي. في فبراير ، أطلقت OneWeb الدفعة الأولى من ستة أقمار صناعية. بعد ذلك بفترة وجيزة ، أعلنت أمازون مشروع كويبر ، الذي سيضع 3236 من الأقمار الصناعية ذات النطاق العريض في مدار أرضي منخفض.

يمكن القول إن الحصول على الأقمار الصناعية في المدار هو الجزء السهل من إنشاء مجموعات ضخمة من الأقمار الصناعية ذات النطاق العريض. الصعوبة الحقيقية ، وحيث ترتفع التكاليف بسرعة ، على الأرض. في أبريل ، حصل SpaceX على موافقة لجنة الاتصالات الفيدرالية (FCC) على مليون محطة أرضية ، والتي سيتم استخدامها من قبل العملاء للتواصل مع الأقمار الصناعية التي تمر في سماء المنطقة. على عكس أطباق الأقمار الصناعية غير المتحركة المستخدمة للتواصل مع الأقمار الصناعية المتزامنة مع الأرض ، والتي تحتاج فقط إلى الإشارة في جزء واحد من السماء ، تتبع هوائيات SpaceX المصفوفة على مراحل الأقمار الصناعية أثناء مرورها في سماء المنطقة.

يقول روش إن هذه الأنواع من الهوائيات ستكون مكلفة على الأرجح للعملاء. بالنظر إلى أن القدرة على تحمل التكاليف هي بالفعل واحدة من أكبر العقبات التي تحول دون تبني الإنترنت ، فقد يكون ذلك عقبة رئيسية أمام SpaceX. سيتعين على SpaceX أيضًا استيعاب تكاليف كبيرة لبناء وتشغيل بوابات الأقمار الصناعية ، وهي محطات تحويل كبيرة بشكل أساسي حيث تتصل الأقمار الصناعية بشبكة الإنترنت الأساسية. في أبريل ، تلقت SpaceX إذنًا من لجنة الاتصالات الفيدرالية (FCC) لبناء أربع بوابات تابعة للأقمار الصناعية في جميع أنحاء الولايات المتحدة ، ولكن بما أن خدماتها عالمية ، فسيتعين عليها أيضًا بناء العديد من هذه المحطات في الخارج.

وهذا يثير مسألة ما إذا كان سيكون هناك ما يكفي من السوق لدعم مجموعة كبيرة من الأقمار الصناعية الضخمة التي تبلغ تكلفتها مليارات الدولارات. على الرغم من أن Starlink و Telesat و OneWeb و Project Kuiper يتطلعون جميعًا إلى توصيل العالم ، فقد لا يكون هناك عدد كاف من الأشخاص الذين يمكنهم تحمل تكاليف خدماتهم. "هل هناك ما يكفي من الطلب في العالم على كل تلك القدرات التي ستظهر على الإنترنت خلال السنوات العشر القادمة؟ يقول مات ديش ، الرئيس التنفيذي لشركة Iridium ، وهي شركة اتصالات عبر الأقمار الصناعية تركز على الصوت والبيانات ، لا أحد يعرف حقًا. "أسواق الاستثمار قلقة بوضوح ، وهذا هو السبب في أن هذه الأسواق الجديدة بطيئة في التمويل ، على الأقل من أسواق الأسهم العامة والديون".

وأشارت Carissa Christensen ، الرئيس التنفيذي لشركة التحليلات Bryce Space and Technology ، إلى O3B ، شركة الإنترنت عبر الأقمار الصناعية التي أسسها المدير التنفيذي لشركة OneWeb Greg Wyler في عام 2007 ، كمثال على ما يمكن أن يحدث. على الرغم من أن O3B كان يهدف إلى جلب "الثلاثة مليارات الآخرين" بدون اتصال بالإنترنت ، إلا أن السوق لم يكن موجودًا هناك. في هذه الأيام ، تدعم O3B نفسها من خلال توفير خدمات بيانات الأقمار الصناعية للعمليات البحرية ، والتي يقول كريستنسن إنها تؤكد على أن "الرؤى التحويلية لن تترجم بالضرورة إلى نموذج أعمال واقعي".

سيتعين على SpaceX أيضًا التنافس مع مزودي خدمة الإنترنت الأرضية. حتى لو تمكنت SpaceX من خفض زمن الوصول إلى حوالي 20 مللي ثانية وتطابق متوسط ​​سرعة تنزيل الإنترنت في الولايات المتحدة (حوالي 93 ميغابت في الثانية) ، فإن وصول شبكة 5G قد يقوض نشاطها. يتمثل الوعد النهائي لـ 5 G في جلب هاتفك إلى 10 جيجابت في الثانية. يجب القيام بالكثير قبل أن تصبح 5G حقيقة واقعة ، ولكن حتى في أبطأ جداول تطوير 5G ، فمن المحتمل أن يتم نشرها قبل الموعد النهائي 2027 لـ SpaceX لإنهاء كوكبة ستارلينك. "في رأيي أن هذه الأبراج LEO غير اقتصادية تماما" ، يقول روش.

بالطبع ، لم يكن المسك أبدًا واحدًا يخجل من التحديات الكبيرة. هذا هو الشخص الذي أنشأ الشركات التي تحدت صراحة جميع الاتفاقيات في الصناعة المصرفية ، وصناعة السيارات ، وصناعة الطيران ، وهي الأسواق التي أخبرها أي محلل أنه من المستحيل تعطيلها قبل عقد من الزمن. بكل المقاييس ، يبدو أن SpaceX سيتعين عليها أن تقاتل من أجل إقامة هيمنة على السوق في النطاق العريض عبر الأقمار الصناعية ، خاصةً إذا كان الهدف هو تمويل مهمة المريخ. سيكون الأمر صعباً ، لكن مرة أخرى ، لم يكن أي شيء في الفضاء سهلاً على الإطلاق.


المزيد من قصص WIRED العظمى